Commençons tout d’abord par un rapide rappel historique : Melchior, Gaspard et Balthazar sont les trois Rois Mages venus d’Orient, et leurs origines nous ramènent à la Bible. Ainsi, l’Évangile de Saint Mathieu décrit le chemin que parcoururent trois « mages » (ainsi dénommés car, à cette époque-là, on appelait « mages » les « sages » ou astronomes) qui suivirent une étoile jusqu’à Bethléem. C’est là qu’ils rendirent visite et offrirent trois présents à l’enfant Jésus qui venait de naître : de l’or, de l’encens et de la myrrhe. Bien que les Saintes Écritures n’expliquent pas la provenance de ces trois rois, au XIVe siècle, le moine bénédictin Beda décrivit les Rois Mages dans un manuscrit : « Melchior, un vieil homme aux cheveux blancs et la barbe de la même couleur ; Gaspard, plus jeune et blond ; et Balthazar, un homme à la peau de couleur noire ». Beda les identifia ainsi comme les représentants de l’Europe, l’Asie et l’Afrique. Une autre énigme reste l’étoile que les mena jusqu’à la mangeoire où était couché l’enfant Jésus. Pour la plupart des scientifiques, il ne s’agissait que d’une comète ou un météorite lumineux. Il existe de nombreuses théories tentant d’approfondir les textes bibliques, mais la seule chose dont nous sommes sûrs c’est que, au fil du temps, ses Majestés les Rois Mages sont devenus des personnages occupant une place de choix dans le cœur de tous les enfants.

Ainsi donc, tous les ans, quelques semaines avant l’arrivée de Noël, les enfants commencent à penser aux cadeaux qu’ils veulent que les Rois leurs apportent. C’est le moment d’écrire la lettre aux Rois Mages, un moment empreint d’une énorme joie et fantaisie pour les plus petits. Les enfants y racontent comment ils se sont comportés au cours de l’année écoulée et quels cadeaux ils aimeraient recevoir le 6 janvier.

Le Défilé des Rois se déroule dans toutes les villes et villages d’Espagne l’après-midi du 5 janvier. Les trois Mages, accompagnés de leurs pages et de leurs assistants, parcourent les rues des villes juchés sur des chars depuis lesquels ils lancent des bonbons à tous les enfants, symbole du chemin qu’ils parcoururent jadis jusqu’à Bethléem.

C’est une nuit magique où la tradition se mêle à la foi et à l’espoir, la joie des enfants à l’adoration de l’enfant Jésus par les Rois Mages. La nuit du 5 janvier, aucun enfant n’oublie de laisser sur son balcon à manger (généralement des confiseries et des carottes) et à boire pour les Rois Mages et leurs chameaux.

Dans la nuit du 5 au 6 janvier, les Rois Mages visitent les maisons de tous les enfants pour y déposer leurs cadeaux, comme ils offrirent l’or, l’encens et la myrrhe à l’enfant Jésus. Selon la tradition, les enfants doivent avoir été sages et gentils pendant l’année écoulée pour avoir droit à des cadeaux.

Ceux qui remplissent cette condition seront récompensés par des présents, mais les autres recevront du charbon à la place des cadeaux, un charbon sucré signifiant qu’il est important que l’enfant change d’attitude.

Après une nuit magique, rien de tel que de commencer la journée par une savoureuse pâtisserie. Si les nougats sont les desserts incontournables de Noël, la couronne des rois est la protagoniste de la table du 6 janvier.

La couronne est une brioche en forme d’anneau, ornée de morceaux de fruits confits de couleurs variées. Ce dessert typique du 6 janvier cache en son cœur un petit cadeau. Celui qui l’avait devenait autrefois le roi de la réunion, mais aujourd’hui, la tradition veut que la personne mangeant la part où se trouve le cadeau paie la couronne.

En définitive, pour les enfants espagnols, il n’y a rien de comparable à l’arrivée des Rois Mages, une journée riche en émotions qu’ils attendent avec impatience pendant les vacances de Noël. Bien que le Père Noël ait de plus en plus d’adeptes, il n’a pas réussi à faire de l’ombre à ces chers Rois Mages.

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